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Historia de la Yerba Mate

Al no haber evidencia arqueológica que pruebe que se utilizó en la época precolombina, podemos concluir que fueron los indios guaraníes quienes enseñaron a los españoles los secretos de la yerba mate.
 
Lo que parece ser una consecuencia directa del descubrimiento, es el hecho de que los misioneros jesuitas hacia 1670, ya tenían yerbales artificiales.
 
Con el tiempo, los asentamientos de los indios guaraníes convertidos al cristianismo se volvieron dependientes económicamente de la producción de yerba mate. 
 
En este sentido, la expulsión de los jesuitas de los dominios españoles en 1767 fue un paso atrás en la historia de la yerba.
 
Consecuentemente hubo un retorno al método primitivo de explotación forestal que utilizaba exclusivamente los yerbales naturales y de forma inadecuada. (1)
 
Los indios bebían la infusión de las hojas de Caa directamente desde una cazuela de barro sin usar la bombilla (un tubo largo con un colador en un extremo). 
 
Filtraban la bebida con sus dientes, escupiendo las hojas fuera de la boca, o chupaban la infusión a través de una caña.
 
Los españoles adoptaron la yerba mate casi de inmediato a la que llamaron "Hierba del Paraguay" sin saber que la planta era un árbol. 
 
A finales del siglo XVI los primeros jesuitas llegaron.
 
Su misión era evangelizar a los indios. Al principio consideraban que tomar mate era un hábito peligroso, tanto es así que incluso se presenta como un caso ante el Tribunal de la Santa Inquisición en Lima en 1610.
 
Más tarde la yerba mate fue aceptada y los jesuitas incluso alentaron su uso como una solución al problema de la embriaguez. Los indios usaban para emborracharse la "chicha", una bebida altamente alcohólica obtenida de la fermentación de la fruta del árbol del algarrobo.
 
Con el fin de identificar su propias calabazas, los indios y después los españoles comenzaron a tallar sus nombres y/o pintarlos. 
 
También cubrieron el mate con cuero para protegerlo, especialmente en aquellas provincias en las que era difícil conseguir una calabaza.
 
Los jesuitas comenzaron el cultivo de la yerba mate cerca de las misiones después de haber conseguido el permiso para operar en ella en 1645. Se convirtió en su fuente más importante de ingresos y eran capaces de pagar el tributo a Su Católica Majestad con los ingresos.
 
Los misioneros jesuitas que siguieron son responsables de la investigación sobre esta planta y los descubrimientos más importantes para levantarla. 
 
Cultivaron el arbusto y establecieron plantaciones de yerba. De ahí el apodo "Té de los Jesuitas".
 
El nombre científico de la yerba mate es "Ilex Paraguariensis".
 
 
 
A mediados del siglo XVIII el mate ya era bebido por todas las clases sociales. Cuando el mate llegó a Buenos Aires, las familias adineradas tenían un sirviente especial a cargo de cebar el mate, a veces incluso dos, uno para el mate dulce y otro para el amargo (cimarrón).
 
Cuando Carlos III firmó en 1767 la "Ley de Expulsión" y los Jesuitas tuvieron que abandonar el país, los asentamientos en las misiones fueron abandonadas poco a poco y las plantaciones se perdieron de manera que la yerba tenía que ser cosechada en la selva de nuevo, donde crece silvestre.
 
A principios del siglo XX, los primeros cultivos comerciales se cultivaron en el mismo lugar donde los jesuitas habían tenido la suya. Hoy en día hay 130.000 hectáreas de cultivo.
 
Bolivia, Chile y Perú, y masivamente, Argentina, Brasil, Paraguay y Uruguay son los mayores consumidores de yerba mate.
 
Hoy en día se considera la bebida nacional de Argentina.
 
Los mates antiguos (hechos en plata pura) son muy buscados por los coleccionistas, sin embargo el tomador de mate sabe que no hay nada mejor que una calabaza bien curada para disfrutar de un mate bien elaborado. (2)
 
La yerba mate se produce sólo en tres países, siendo Argentina, con más de 165.000 hectáreas quien posee la superficie más grande, seguido por Brasil con 85.000 y 35.000 hectáreas Paraguay.
 
Argentina ha adquirido recientemente la Indicación Geográfica (IG) o "Denominación de Origen" para el producto.
 
Los alimentos tales como Gorgonzola, Parmigiano Reggiano, el Waterford Blaas, queso Herve, Melton Mowbray pasteles de carne, queso Piave, queso Asiago, Camembert, Herefordshire la sidra, el coñac, armagnac y Champagne sólo pueden ser etiquetados como tales si proceden de la región designada.
 
Se trata de una regulación que asegura que sólo los productos genuinamente originarios de una región específica pueden ser identificados como tales en el comercio.
 
El propósito de esta ley es proteger la reputación de los alimentos regionales, promover la actividad rural y agrícola, ayudar a los productores a obtener un precio superior por sus productos auténticos, y eliminar la competencia desleal y engañosa con productos que no sean originales, que pueden ser de calidad inferior o de diferente sabor.
 
Por ejemplo, los champagnes que no son producidos en la homónima región de Francia, son etiquedos como "Champaña" o "Espumante".
 
 
 
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(1) - Cultivos Olvidados: 1492 -  Desde una perspectiva diferente, 1994,
J. E. y J. Bermejo Hernando León (eds.), Producción y Protección Vegetal
Series No. 26. FAO, Roma, Italia. Aurthos G. C. Giberti, Centro de
Los estudios farmacológicos y botánicos, Buenos Aires, Argentina.
 
(2) - "El Mate", publicado por Maizal, Muñiz 438, B1640FDB, Martínez,
Buenos Aires, Argentina, (e-mail: maizal@argentrip.com), Mónica Gloria
Hoss de conde, 1999. I. S. B. N. 987-97899-0-3